Force Behind Maryland’s Innocence Project Ditetapkan untuk Pensiun – NBC4 Washington


Ketika Shawn Armbrust mulai menyelidiki hukuman yang salah di Maryland, dia terus mendengar pertanyaan yang sama setiap kali dia meminta berkas kasus.

Kamu siapa? Di manakah lokasi Michele?

Michele, tentu saja, adalah pengacara Michele Nethercott, kekuatan tunggal di balik Innocence Project di Fakultas Hukum Universitas Baltimore. Dia bekerja tanpa lelah dengan anggaran terbatas dengan staf yang mencapai sekitar tiga orang untuk mengidentifikasi dan membebaskan pria tak bersalah di balik jeruji besi.

Pria berusia 61 tahun itu pensiun pada akhir Juni setelah memimpin program eksonerasi sejak dimulai hampir dua dekade lalu. Sepanjang jalan, dia menguasai bukti DNA dan membebaskan 12 pria. Dengan reputasi sebagai pit bull di ruang sidang, namanya menjadi identik dengan upaya di Baltimore untuk memperbaiki kesalahan sistem peradilan yang mahal.

“Saya sulit sekali memikirkan siapa pun yang telah sesukses dia melakukan pekerjaan ini dengan sumber daya yang sangat sedikit,” kata Armbrust, yang mengarahkan Proyek Kepolosan Atlantik Tengah di Universitas George Washington di Washington. “Ada banyak orang yang akan berkata, ‘Ini terlalu sulit. Saya tidak ingin melakukan ini lagi.’”

Memang, beberapa tahun terakhir menemukan banyak keyakinan yang salah terhadap pria kulit hitam di Maryland. Sekitar 30% dari populasi negara bagian adalah Hitam, tetapi 70% dari tahanannya adalah Hitam – tingkat tertinggi narapidana Hitam di Amerika, menurut Lembaga Kebijakan Keadilan nirlaba di Washington.

Pembebasan diri ini bisa memakan waktu bertahun-tahun kerja keras; dia tidak pernah menyerah. Jika dia merasakan ketidakadilan, dia akan terus berjuang sampai keadilan ditegakkan

Ronald Weich, dekan Fakultas Hukum Universitas Baltimore

Hari demi hari, surat mengalir ke kantor Nethercott dari penjara; dia melihat selusin dalam satu hari. Orang-orang itu mendesak dan memohon, kata-kata mereka memenuhi margin. Lebih banyak permintaan datang melalui pesan suara dari istri, ibu, dan saudara perempuan yang putus asa. Nethercott menerima 600 permintaan bantuan tahun lalu, katanya.

“Asupan adalah tantangan nyata,” katanya. “Kamu mencoba memisahkan gandum dari sekam, bisa dibilang. Seperti yang dapat Anda bayangkan, cukup banyak permintaan yang tidak berjasa. Ini adalah inti dari semuanya. Kami mencoba mengidentifikasi orang-orang yang memiliki klaim valid tentang ketidakbersalahan faktual.”

Lahir di Kanada, Nethercott menghadiri Sekolah Hukum Universitas Northeastern di Boston dan mulai bekerja pada akhir 1980-an dengan kantor pembela umum di Baltimore County. Keadaan membuatnya menjadi direktur pertama program kepolosan Maryland (program pembebasan terpisah beroperasi di negara bagian lain).

Keadaan itu adalah kasus Bernard Webster.

Pria Baltimore Timur telah dihukum karena memperkosa seorang guru di apartemennya di Towson. Dia menghabiskan hampir dua dekade di penjara sebelum klaimnya tidak bersalah mendarat di meja Nethercott. Dia menemukan tiga slide bukti yang sudah lama terlupakan di Greater Baltimore Medical Center di Towson.

Slide berusia hampir 20 tahun, dikumpulkan sebelum penggunaan bukti DNA secara luas. Ketika Nethercott menguji DNA, dia menemukan itu cocok dengan orang lain. Penemuan itu menimbulkan sensasi. Kru berita berteriak-teriak di sekitar Webster ketika dia berjalan bebas.

Dihadapkan dengan kekuatan bukti baru ini, Pembela Umum saat itu Stephen Harris membentuk Innocence Project dan menuduh Nethercott mengungkap keyakinan yang lebih salah. Pada tahun 2005, ia memenangkan kebebasan untuk Ronald Addison, yang menjalani hukuman 30 tahun penjara karena pembunuhan. Nethercott menggali pernyataan yang sebelumnya dirahasiakan dari tiga saksi yang bertentangan dengan laporan jaksa tentang kejahatan tersebut.

Tiga tahun kemudian, dipersenjatai lagi dengan bukti DNA, dia membersihkan James Owens, yang telah menghabiskan 20 tahun penjara karena pembunuhan.

Pada Mei 2010, ia memenangkan kebebasan untuk Tyrone Jones. Dia dihukum karena konspirasi untuk melakukan pembunuhan dan dijatuhi hukuman penjara seumur hidup. Kasusnya bergantung pada bukti bahwa tangannya positif mengandung residu tembakan – partikel mikroskopis timbal, barium, dan logam lain yang dilepaskan selama tembakan. Tes tangan Jones, bagaimanapun, mendeteksi hanya satu partikel yang layak.

Residu tembakan semakin diakui sebagai masalah. Partikel-partikel kecil itu adalah pejalan kaki yang terkenal, ditemukan di kursi belakang mobil polisi dan ruang bukti. Tes pada tahun 2003 dari “ruang bersih” di laboratorium polisi kota menemukan jejak residu tembakan di borgol, sabuk senjata dan sarung petugas yang ditugaskan di sana.

“Anda tidak bisa membuat lompatan ini bahwa satu partikel mikroskopis yang Anda deteksi di tangan seseorang didapat dari menembakkan senjata,” kata Nethercott.

Dia memenangkan kebebasan untuk Jones dan melanjutkan untuk memberikan pembicaraan tentang masalah dengan bukti sisa tembakan. Pada tahun 2006, FBI mengumumkan tidak lagi menganalisis residu tembakan dalam penyelidikannya. Pejabat pada saat itu menjelaskan perubahan mereka hanya sebagai pergeseran prioritas. Nethercott menyebut itu omong kosong; bukti telah didiskreditkan.

“Agar efektif dalam pekerjaan ini, Anda harus memiliki pemahaman luas tentang bukti ilmiah, mulai dari sindrom bayi terguncang hingga psikologi kognitif hingga memahami bagaimana ada yang salah dengan identifikasi saksi mata,” katanya.

Ada kekecewaan, banyak dari mereka. Pengadilan mengizinkan kasus-kasus lama untuk diperiksa kembali berdasarkan bukti yang baru ditemukan, tidak hanya untuk melihat kembali bukti lama. Dia berkata bahwa dia menyadari bahwa sistem hukum memiliki “dedikasi fanatik” untuk mempertahankan keyakinan. Selanjutnya, dalam banyak kasus lama, bukti hilang, hancur atau rusak. Begitu sering, Nethercott tidak menemukan cara untuk membuktikan bahwa seorang pria tidak bersalah.

“Ini salah satu bagian yang paling sulit dan sering menyakitkan dari pekerjaan ini,” katanya. “Kasus yang Anda tangani selama bertahun-tahun, Anda mulai mengembangkan keyakinan yang cukup kuat bahwa orang tersebut tidak melakukan kejahatan dan tidak ada yang dapat Anda lakukan.”

Pada tahun 2008, proyek kepolosan pindah ke Fakultas Hukum Universitas Baltimore. Kini, fakultas hukum dan kantor pembela umum bersama-sama menjalankan program tersebut. Nethercott juga mengajar, dan murid-muridnya membantu menyelidiki kasus. Mereka terkejut dengan investigasi yang ceroboh dan salah langkah jaksa. Para siswa memberinya energi. “Cara untuk melawan sinisme saya,” kata Nethercott.

Dia juga menjadi inspirasi bagi murid-muridnya, kata Ronald Weich, dekan fakultas hukum itu.

“Pembebasan diri ini bisa memakan waktu bertahun-tahun kerja keras; dia tidak pernah menyerah. Jika dia merasakan ketidakadilan, dia akan terus berjuang sampai keadilan ditegakkan,” katanya.

Pada 2012, dia memenangkan pembebasan untuk Demetrius Smith, yang menjalani hukuman seumur hidup karena pembunuhan; bukti muncul membuktikan pria lain pembunuhnya. Dia membersihkan nama Larry Hugee, yang menjalani hukuman 25 tahun karena perampokan bersenjata. Tahun-tahun membawa lebih banyak kemenangan: John Mooney, Malcolm Bryant, Clarence Shipley, Eric Simmons, Alfred Chestnut.

Setiap pembebasan membutuhkan waktu rata-rata enam tahun, kata Nethercott. Banyak yang membawa perjuangan keras hanya untuk menghadap hakim.

Kadang-kadang, dia harus mengadili hanya untuk meninjau bukti lama. Dia menarik 10 jam sehari dalam sebulan berturut-turut selama persidangan. Dia kembali ke TKP lama pada malam dan akhir pekannya untuk memeriksa ulang laporan saksi mata, terkadang membawa pasangannya untuk keselamatan. Mereka membesarkan empat anak di tengah itu semua, tetapi pekerjaan itu terus berlanjut di Nethercott.

“Ada waktu melakukan pekerjaan dan bagian emosinya,” kata Rhonda Lipkin, pasangannya. “Itu benar-benar penting. Kehidupan seseorang secara harfiah berada dalam kendali Anda dalam hal seseorang keluar dari penjara atau tidak. Ada perasaan, ‘Jika saya tidak melakukan satu hal lagi, mungkin akan ada perbedaannya.’”

Pembela Umum Maryland Paul DeWolfe mengatakan catatan Nethercott menunjukkan kelemahan sistem peradilan Maryland dan pentingnya peninjauan pasca-hukuman.

Akhir-akhir ini, Nethercott telah berhadapan dengan firma hukum keras dari Chicago. Pejabat Baltimore menyewa pengacara luar kota untuk membela terhadap tuntutan hukum keyakinan yang salah yang diajukan oleh orang-orang yang dibebaskan. Pengacara Chicago menemukan bukti Tony DeWitt memenangkan kebebasannya dengan dokumen palsu. Itu bukan kasus Nethercott, tapi para pengacara sedang meneliti pembebasan lainnya.

Sebuah komite gabungan staf dari Universitas Baltimore dan Kantor Pembela Umum menyewa pengacara Greenbelt Erica Suter untuk menggantikan Nethercott.

“Michele dikenal sebagai orang yang tidak kenal lelah atau ulet dalam hal kliennya. Itu reputasinya, dan itulah kunci sukses dalam pekerjaan keyakinan yang salah,” kata Suter.

Nethercott berencana pensiun pada akhir Juni. Dia mungkin kadang-kadang bekerja sebagai konsultan kasus, tetapi akan ada lebih banyak waktu untuk berjalan-jalan di hutan, berenang, dan bermain-main dengan cucu-cucunya.

Dia mempertahankan humor masam melalui semua kasus memilukan. Ketika ditanya tentang dekadenya di parit pekerjaan pembebasan, Nethercott menawarkan ringkasan momen absurditas. Anda harus tertawa dalam pekerjaan seperti itu, atau Anda akan menangis.

Dia ingat kembali ke TKP dengan Demetrius Smith yang dibebaskan untuk bertemu wartawan berita, ketika seorang wanita mendatanginya.

Wanita itu telah melibatkan Smith dalam kejahatan bertahun-tahun yang lalu, dengan mengatakan bahwa dia mengenalnya dengan baik sebagai pembuat onar lingkungan.

Sekarang, dia mengobrol dengan Nethercott. Ketika Smith lewat, Nethercott berkata bahwa wanita itu bertanya kepadanya, “Siapa itu?”



Source link

Tinggalkan Balasan

Alamat email Anda tidak akan dipublikasikan. Ruas yang wajib ditandai *